Трактовка слова "ПАРТНЕР" разными людьми из бизнес-среды достаточно неоднозначна. Юридически этот термин почти нигде не закреплен. Если не считать прописанной в законе организационно-правовой формы "Некоммерческое партнерство" (НП) . Но несмотря на это в законе не прописано, кто же такой ПАРТНЕР. Если считать Партнерами участников НП, то отсюда следует, что Партнеры - это учредители некоторой структуры, осуществляющей свою деятельность в заданном учредителями направлении. То есть фактически Партнёры в данном случае - это соучредители или компаньоны, со всеми вытекающими отсюда правами и обязанностями. 

В различных словарях можно найти также иные обозначения слова ПАРТНЁР (взяты описания близкие к бизнесу):

- участвующий в акционерном капитале компании;

- временный соучастник по определенной операции, сделке;

- один из равноправных участников совместной деятельности.

Получается, что слово ПАРТНЕР может восприниматься разными людьми по-разному и как следствие, статус ПАРТНЕРА может быть неверно истолкован. Если привлечение ПАРТНЕРА предполагает наличие и закрепление за ним прав и обязанностей, то целесообразно их в договоре озвучить/прописать. Это снимет многие будущие конфликты "на берегу".

Хотя в некоторых ситуациях, когда требуется обозначить причастность какого-либо лица или организации к процессу, без уточнения четкого функционала (прав и обязанностей), применение слова ПАРТНЕР будет достаточно уместно, и сразу указывает на высокий статус обозначенного лица в описываемом процессе.

Вероятно поэтому высокие государственные чиновники очень часто своих иностранных коллег называют ПАРТНЁРАМИ, что с одной стороны, не позволяет четко понять их роль и функции, а с другой стороны подчеркивает важность и статусность их участия в процессе.

Могу предположить, что применяется это слово в основном для соблюдения деловой этики, как вежливое и в то же время не конкретизирующее обозначение коллег или бизнесменов, с которыми имеются совместные деловые интересы. Использование же в практической плоскости этого слова требует обязательного пояснения для исключения разночтений.